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A sólo unos cinco kilómetros de Banff se encuentra el lago Minnewanka, de 28 kilómetros de largo y hasta 142 metros de profundidad. Este lago glaciar se alimenta del agua proveniente de los deshielos y que es transportada, básicamente, por la corriente del río Cascade.

Juan Carlos Partidas

La Garganta del Diablo.

 

Durante el siglo XX, se construyeron dos represas (en 1912 y en 1941) para asegurar el suministro de energía hidroeléctrica a Banff. Es interesante comentar que a raiz de la segunda represa, el nivel del lago se elevó unos treinta metros, de manera que las instalaciones del Resort Minnewanka quedaron sumergidas bajo las aguas. Actualmente, las instaciones de este antiguo resort son un destino frecuente de aficionados al buceo deportivo.

Durante al menos 10.000 años, grupos humanos se asentaron y cazaron en las cercanías del lago, al que respetaban y asociaban con poderes sobrenaturales. Por ello, la tribu de los Stoney llamaba al lago “Minn-waki” o Lago de los Espíritus. Al llegar los primeros europeos y oir aquellas historias, lo rebautizaron como Lago del Diablo.

Montañas hundiéndose casi verticalmente en las frías aguas del lago completan el escenario para brindar un lindo recuerdo a quienes se animan a navegar en sus aguas o a excursionar por la escarpada geografía circundante.

 

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Si se quiere dar el gustazo de tener a sus pies la majestuosidad de una vista de 360º de hermosas montañas, miles de pinos, lagos y el pintoresco Banff, no debe dejar de visitarse Sulphur Mountain, a cuyo tope se puede llegar gracias al teleférico (o góndola, como la llaman acá) que se encuentra tan sólo a unos cinco minutos del pueblo. Aunque las cabinas actuales son bastante modernas, el sistema comenzó a prestar sus servicios en 1959.

Juan Carlos Partidas

La Góndola en su ruta a la cima.

Las cabinas de cuatro pasajeros llegan en ocho minutos a lo alto de la montaña, a 2.281 mt. sobre el nivel del mar. Una vez en la cima de Sulphur Mountain, se puede disfrutar de restaurantes, un kilómetro de caminerías de madera  y una vista espectacular.

Es de hacer notar que muchas personas, obviamente en excelentes condiciones físicas, se animan a llegar a las instalaciones del tope de la montaña subiendo por un zigzaguente sendero que cruza una y otra vez por debajo de las cabinas, donde sus ocupantes, cómodamente instalados, admiran no sólo la tenacidad de los deportistas allá abajo, sino la incomparable belleza del paisaje.

Juan Carlos Partidas

Caminerías y la plataforma de observación.

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A primera vista, Banff luce como un set cinematográfico en donde todo está demasiado ordenado, demasiado limpio, demasiado bonito. También me recuerda las “villas navideñas” que mis tíos arman cada diciembre a manera de pesebre. La razón de existir de Banff es el turismo…  ¡¡¡  y vaya si logra atraerlo!!! más de cuatro millones de personas visitan este pintoresco poblado cada año.

Juan Carlos Partidas.

Calle comercial en pleno centro de Banff.

Las más famosas cadenas de tiendas a nivel mundial están presentes, así como hoteles y restaurantes de todo calibre y estilo. Ir de “shopping” por el corazón comercial de Banff hace sentir al cliente como si estuviese en Beverly Hills o en la 5ta. Avenida, pero con el añadido de las Rocky Mountains como telón de fondo. Y es que Banff tiene la particularidad de ser la primera municipalidad de Canadá creada dentro de un parque nacional, y cuenta en sus cercanías con hermosas montañas, cristalinos lagos, exuberantes bosques y aguas termales que, por cierto, representan el origen de este hermoso centro turístico.

En 1883, tres obreros que trabajaban en la construcción del ferrocarril que uniría British Columbia con el resto de Canadá salieron a dar un paseo y consiguieron una serie de pozos de aguas termales. De inmediato pensaron en un muy lucrativo negocio: cobrar a los cansados trabajadores del ferrocarril por darse revigorizantes baños en las cálidas y sulfurosas aguas después de la ardua jornada laboral. Al enterarse de aquello, el gobierno decidió que aquello no podía ser sólo de aquellos ingeniosos “entrepeneurs” y procedió a crear una reserva de 26 Km. cuadrados alrededor de las aguas termales, dando al traste con el incipiente negocio. 

A partir de entonces, el gobierno, junto con la Canadian Pacific Railway Company se encargaron de crear, manejar y promocionar a Banff como un resort y spa de clase internacional, con la idea de ayudar económicamente al proyecto ferroviario. Por cierto, el lugar fue bautizado en honor a Banffshire, lugar de nacimiento de uno de los directivos de la compañía ferrocarrilera.

 

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La Icefield Parkway es la carretera escénica a través de la cual vamos a realizar todo nuestro recorrido por las Rocky Mountains. Desde Jasper hasta Banff, más de doscientos kilómetros de vía nos permitirán admirar las altas montañas, hermosos lagos color turquesa, ríos caudalosos, animales salvajes y pinos, pinos y más pinos.

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Foto: Nick Jensen. http://picasaweb.google.com

Según cuenta la historia, en la década de 1930 se produjo una fuerte contracción de la economía, por lo que muchas empresas cerraron y miles de trabajadores quedaron sin empleo. Entonces, el gobierno canadiense se avocó a la construcción de obras de infraestructura, con lo que se daba trabajo a muchos de los desempleados. Así fue como, de aquella coyuntura surgieron resultados positivos, como esta hermosa vía que, durante los meses de verano permite el paso de hasta cien mil vehículos en un mes.

 

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